Manchester Uniteds historie begyndte i 1878, da en gruppe jernbanearbejdere fra firmaet, Lancashire & Yorkshire Railway Co. besluttede sig for at spille fodbold.
De satte sig for at spille fodbold efter arbejdstiden, og det fik deres arbejdsgiver til at give økonomisk støtte til klubben, som de så oprettede ved navn, Newton Heath Lancashire & Yorkshire Railway Co.(LYR).Newton Heath kom af at de arbejdede på et depot i Newton Heath. Derefter gik udviklingen skridt for skridt, dog forholdt klubben sig som en fritidsklub, hvor de så spillede mod andre fodboldhold, som også var såkaldte “firmahold”.
I sæsonen 1884/1885 deltog Newton Heath LYR endelig i en rigtig turneringer, det var Manchester Cup Samtidig blev engelsk fodbold mere og mere professionel, hvilket Newton Heath LYR var hurtig til at følge, og klubben altså nu aflønne sine spillere.The Football League og uafhængigAt klubben nu var professionel gjorde imidlertid ikke indtryk på The Football League,
da denne blev oprettet af flere store nord engelske klubhold, derfor meldte Newton Heath LYR sig ind i The Football Alliance,
der altså nu oprettede en liga, hvor The Heathens kom på en flot 8. plads i den første sæson. Samtidig blev båndene til LYR svagere og svagere, og det var også derfor at firmaet i 1890 trak sig ud af fodboldklubben, og dermed valgte klubben også afkorte navnet på klubben.
Newton Heath LYR blev til Newton Heath og samtidig blev den altså 100% uafhængig af LYR. Newton Heaths engagement i The Football Alliance blev også svækket, efter at The Football League viste sig at blive en enorm succes,
og i 1892 blev klubben endelig optaget, efter klubbens anden ansøgning og dermed var klubben nu i det gode selskab blandt fodboldklubberne i England.
Det var i samme sæson at holdet lavede den nuværende scoringsrekord efter en 10-1 sejr over The Wolves. The Heathens kunne dog ikke gentage debut succesen, som de gjorde i Manchester Cup, eftersom klubben endte på sidstepladsen og dermed skulle spille playoff kamp for at forblive i det gode selskab.
Det endte med en sammenlagt 6-3 sejr i Newton Heaths favør over Small Heath.
Denne fremgang fortsatte ikke i sæsonen efter, og klubben indtog endnu en gang sidstepladsen, og tabte efterfølgende til Liverpool i playoff kampen, derefter hed det 2. division. I de efterfølgende sæsoner var holdet flere gange tæt på at rykke op, men havde ikke det sidste der skulle til at vinde playoff turneringen, som gav oprykning.

Hunden der reddede United

Hunden med de mange penge blev nemlig fundet af en af de mange rige byggeriejere, John Henry Davies fandt Staffords hund, som hed Major og bragte den tilbage til dens ejer.
Dette medførte at Mr. Henry Davies fik hele historien at vide omkring basaren og hvilket formål den havde, hvilket betagede den velstående bryggeri ejer, som blev så begejstret for projektet at han sammen med 2 venner indskød tilsammen 1500 pund i Newton Heath, som altså nu blev reddet.Dermed blev gælden på 2000 pund gjort op, og sammen med Stafford oprettede de et nyt selskab den 26. april 1902. Selskabet blev styret af Mr. Henry Davies, som i flere år frem investerede mange penge på den videre drift af klubben, samt i nye spillerindkøb. Samtidig krævede han at klubben skulle ændre navn.
Der blev diskuteret flere forslag igennem, men til sidst var det Manchester United FC, som det endelig navn.Dette blev starten på et helt nyt eventyr…